Cráter fresco espiado en Marte – y se ve espectacular


Marte se golpeó.

Una pequeña roca espacial se estrelló contra la superficie del Planeta Rojo recientemente, produciendo un nuevo cráter que los investigadores estiman que tiene 49 pies a 53 pies (15 a 16 metros) de ancho.

La característica dramática es claramente visible en una imagen recién lanzada desde el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA. La nave espacial ha estado fotografiando el Planeta Rojo de cerca durante más de 13 años utilizando su cámara HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) y fotografiando grandes extensiones de terreno con su Context Camera (CTX) de menor resolución.

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Una imagen en color de HiRISE, publicada el 6 de junio y tomada en abril, muestra un gran moretón negro y azul en el paisaje en medio de un área plana de tierra marciana.

Debido a que MRO no puede mirar a todas partes a la vez, no está claro exactamente cuándo se formó el nuevo cráter; La mejor estimación es entre septiembre de 2016 y febrero de 2019, dijeron los científicos.

Mientras que la MRO captura cientos de estas nuevas manchas oscuras al año, dijo Veronica Bray, miembro del equipo de HiRISE y científica de la Universidad de Arizona, este nuevo cráter se encuentra en el lado más grande de los que ella ha visto. Eso significa que el impacto que lo creó fue un evento bastante raro, al menos por lo que sabemos a partir de los 13 años de observación continua de MRO.

Bray estimó que el impactador responsable tenía aproximadamente 5 pies (1,5 m) de ancho, tan pequeño que se habría roto en pedazos o se habría erosionado por completo si hubiera llegado a través de una atmósfera mucho más gruesa de la Tierra. El impactador podría haber sido una roca más sólida de lo normal, agregó, porque otras rocas que entran en la atmósfera de Marte a menudo se rompen en el aire y crean cadenas de cráteres cuando las piezas destrozadas golpean el terreno.

"Es un recordatorio de lo que hay por ahí", dijo a Space.com Bray, un especialista en objetivos de HiRISE que creó una imagen de este nuevo cráter. Ella dijo que Marte es un lugar dinámico, que se completa con dunas de arena cambiantes y torbellinos de polvo, pero encuentra en los cráteres las características más interesantes de la superficie del Planeta Rojo.

"Es un precioso [crater]. Me alegro de haberlo conseguido en la franja de color ", dijo.

Bray agregó que el color de este cráter en particular la fascina, porque puede ver claramente la onda de impacto, una zona oscura donde el polvo se desplaza de la superficie. Debajo se encuentra la roca basáltica, basada en lo que sabemos de la geología de Marte y los colores que se muestran en la imagen. También hay zonas con un tinte azulado, que puede o no estar expuesto al hielo. Mientras el cráter fue destruido en la región de Valles Marineris, cerca del ecuador marciano relativamente cálido, es posible que haya un poco de hielo debajo del polvo, dijo Bray.

Sin embargo, observó que no se dispone de una espectroscopia reciente del área (que ella sepa) a través de otro instrumento MRO llamado CRISM (Espectrómetro de imágenes de reconocimiento compacto para Marte).

Incluso si CRISM hace una imagen del área, habrá algunas barreras para aprender más sobre qué minerales están en la región, dijo Bray. El instrumento de 13 años, que está funcionando mucho más allá de su vida útil de diseño, se quedó sin refrigerante hace mucho tiempo y tiene una resolución más pobre que cuando comenzó. En el mejor de los casos, el cráter podría ocupar un píxel de la imagen CRISM. (CRISM tiene una resolución de aproximadamente 52 pies, o 16 m, por píxel, mientras que la de HiRISE es de 0,8 pies, o 25 centímetros, por píxel).

Peter Grindrod, investigador de Mars, investigador del programa ExoMars y científico planetario en el Museo de Historia Natural de Londres, publicó un GIF en Twitter El 12 de junio muestra fotos de "antes" y "después" de CTX de baja resolución, así como un mapa de altura que muestra el cráter en relación con el terreno plano que lo rodea. (Él generó el mapa de altura ejecutando fotos HiRISE a través de un programa de software comercial).

Grindrod dijo que regularmente publica fotos de Marte en su feed solo por interés, a menudo cuando está a punto de dar una charla pública o científica sobre el Planeta Rojo. En este caso, el cráter realmente llamó su atención:

"Esto me dejó impresionado", dijo a Space.com, refiriéndose al tamaño del cráter fresco. "Nunca había visto algo así".

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Añadió que este trabajo solo es posible porque HiRISE proporciona gran parte de sus datos abiertamente, lo que permite la reedición y modificación de las imágenes para los científicos o miembros interesados ​​del público que quieran aprender más sobre Marte.

"Todo lo que hacemos son datos abiertos, y regalamos todo lo que podemos", dijo sobre los investigadores espaciales, y agregó que los científicos de las misiones participantes a menudo tienen un período breve con acceso exclusivo a los datos para que puedan publicar sus propios descubrimientos. primero.

Si bien Grindrod no es miembro del equipo de HiRISE, contribuye regularmente al archivo del Modelo de Terreno Digital en el sitio web de HiRISE porque disfruta generando mapas de altura, dijo. Estos muestran características marcianas en el contexto del terreno circundante, lo que ayuda a dar un contexto geológico a características como el polvo o los cráteres.

Las naves espaciales continúan uniéndose al venerable MRO en y alrededor del Planeta Rojo. Grindrod tiene varias afiliaciones con ExoMars, el programa de exploración robótica británico-ruso de dos fases.

Por ejemplo, es un investigador invitado de Trace Gas Orbiter de ExoMars, que llegó a Red Planet en 2016. Grindrod está estudiando "procesos activos" como el polvo y las dunas. Las imágenes de antes y después son excelentes para investigar estos fenómenos temporales, explicó, razón por la cual se inspiró para hacer el GIF para el nuevo cráter.

TGO es el núcleo de la primera fase de ExoMars. La segunda fase se centra en un rover llamado Rosalind Franklin, que se lanzará en julio de 2020 y aterrizará en febrero de 2021. El equipo de Grindrod generó mapas de altura para docenas de sitios propuestos para el rover de ExoMars mientras los científicos debatían dónde ir. Luego proporcionó estos mapas al grupo HiRISE para publicar en su sitio web.

"Los regalamos a todos los que los querían", dijo. Estos mapas de altura ayudaron a mostrar a los investigadores los sitios potenciales para el agua, un elemento importante para buscar ambientes habitables, explicó.

Además, Grindrod participó en varias pruebas de campo de ExoMars rover entre 2018 y 2019. Se realizó una prueba de prueba en Utah, España y el desierto de Atacama en Chile durante tres pruebas diferentes, con cada intento cada vez más complejo y más cercano a lo real. El trato será como en Marte.

Grindrod también es miembro del equipo de cámaras panorámicas de Rosalind Franklin, que proporcionará un contexto geológico mientras el explorador busca señales de vida anterior en el Planeta Rojo. Como la vida tal como la conocemos requiere agua líquida, los investigadores en la búsqueda de ambientes habitables generalmente tienden a buscar formaciones (como arcilla) o minerales (como hematita) que generalmente se forman en presencia de agua.

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