Dentro de la ciencia detrás de Neuralink, el plan de Elon Musk de poner chips en el cerebro de las personas


  • Elon Musk fundó la compañía de tecnología neuronal Neuralink en 2016. Este año, la compañía mostró la tecnología que está desarrollando: un chip conectado a cables que se extienden hacia el cerebro humano, capaz de registrar la actividad cerebral y estimularla.
  • Musk ha ensalzado la tecnología diciendo que podría usarse para personas con afecciones y trastornos neuronales, pero también ha predicho que podría permitir la "simbiosis humana con inteligencia artificial".
  • También se jactó de que la tecnología había tenido un éxito limitado ya que la compañía había conseguido un mono para "controlar una computadora con su cerebro".
  • Business Insider habló con dos neurocientíficos para averiguar exactamente cuán innovador es Neuralink. Ambos dijeron que si bien los componentes del diseño de Neuralink son emocionantes, el hecho de que un mono haya podido controlar una computadora no es tan impresionante como parece.
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El CEO de Tesla, Elon Musk, tiene un proyecto de pasión inusual: una compañía de tecnología neuronal llamada Neuralink.

Musk cofundó Neuralink en 2016, y la compañía permaneció relativamente bajo el radar hasta 2017 cuando el Wall Street Journal dio la noticia de que había establecido la compañía para "fusionar computadoras con cerebros humanos".

El desarrollo de chips cerebrales es un trabajo secundario curioso para un hombre que dirige simultáneamente Tesla, su compañía de exploración espacial SpaceX y The Boring Company, que Musk espera que excave sistemas de tránsito subterráneos para las ciudades.

Pero Neuralink se concentra en uno de los principales temores de Musk: la inteligencia artificial. El emprendedor ha expresado con frecuencia sus preocupaciones de que la IA algún día pueda eclipsar a la raza humana. Fundó una organización de investigación de propósito general llamada OpenAI, pero Neuralink tiene un objetivo mucho más tangible y futurista de hacer que los dispositivos habilitados para IA sean capaces de interactuar con el cerebro de las personas.

En julio, los ejecutivos de Neuralink y Musk hicieron una presentación sobre la tecnología que la firma ha desarrollado hasta ahora.

La gran revelación fue un pequeño microchip que, en teoría, podría implantarse detrás del oído de una persona con pequeños hilos que contienen electrodos desplegados en el cerebro.

Chip Neuralink

El chip se encuentra detrás de la oreja, mientras que los electrodos se enroscan en el cerebro.

Neuralink / YouTube


El concepto no es nuevo.

Los científicos ya han creado dispositivos capaces de interpretar la actividad cerebral y estimular las neuronas en el cerebro. Una demostración memorable de la tecnología fue en 2012 cuando los pacientes paralizados pudieron controlar un brazo robótico.

Sin embargo, Elon Musk no quiere quedarse con lo que ya es posible. Dijo, al estilo clásico de Muskian, que además de tratar afecciones neuronales como el Parkinson, espera que Neuralink algún día pueda facilitar una "simbiosis" entre humanos e IA. También anunció con entusiasmo que la compañía había conseguido con éxito un mono para "controlar una computadora con su cerebro", y que Neuralink espera comenzar las pruebas en humanos "antes de fines del próximo año".

Business Insider habló con dos neurocientíficos para separar la ciencia del giro.

"Definitivamente hay algunos puntos explosivos y algunos aspectos mucho más realistas del anuncio", dijo Andrew Hires, profesor asistente de neurobiología en la Universidad de California. Salió de la presentación de Neuralink con la sensación de que Neuralink había mejorado las tecnologías existentes de tres maneras significativas.

1. Los cables flexibles pueden moverse con el cerebro sin causar daños

Los cables en el dispositivo propuesto por Neuralink utilizan Hires cree que podrían avanzar el campo debido a lo flojos que son. "El hecho de que estén usando estos cables flexibles es una innovación significativa, particularmente si están tratando de llevarlo a los consumidores", dijo Hires. Cada cable es ligeramente más delgado que un cabello humano y lleva electrodos que pueden detectar la actividad cerebral y, en teoría, estimularla.

"Los cables rígidos en el cerebro causan mucho daño porque el cerebro puede moverse", señaló Hires, y agregó que un cerebro vivo es muy blando, mucho más blando que los especímenes que podría haber visto en frascos que se han endurecido con formaldehído. "Es mucho más suave que la gelatina", dijo. Los cables flexibles como los que describió Neuralink podrían ser una mejor solución para cualquier dispositivo que pasará un largo período incrustado en el cerebro de alguien porque es menos probable que inflamen o dañen el tejido.

Esta no es una tecnología nueva, pero es lo suficientemente reciente como para que no sepamos si estos cables podrían durar más de un par de años. "La tecnología solo ha estado disponible durante un año o dos. Podría ser que estos cables flexibles sean menos confiables, menos robustos, tal vez se rompan", dijo Hires.

La Dra. Rylie Green, del Imperial College London, señaló que el material utilizado para fabricar los hilos es un polímero bastante común en el campo. También notó que los electrodos están hechos de oro, lo que ella llama una "tecnología de nivel de investigación", en lugar de estar listos para ponerlos en el cerebro de las personas.

2. Una máquina de coser en lugar de un cirujano.

Un gran problema con los cables flexibles es que pueden ser difíciles de enhebrar en el cerebro, y para esto Neuralink ha inventado algo completamente nuevo. Las sondas serían insertadas en el cerebro por un dispositivo no diferente a una máquina de coser, que usaría una aguja rígida para colocar los hilos en su lugar aproximadamente 1 milímetro en la superficie externa del cerebro o la corteza.

Hires dijo que la idea de esta máquina de coser es "completamente nueva" y una innovación significativa. Ha tenido que realizar inserciones de dispositivos similares en el cerebro de ratones a mano. "Hacer estas cosas a mano, estas son cosas muy buenas … es muy difícil tener una mano lo suficientemente firme como para hacer estas cosas manualmente", dijo.

Neuralink

El robot similar a una máquina de coser de Neuralink perforaría los cables en el cerebro del sujeto.

Neuralink


Específicamente, Hires quedó impresionado por una característica en la máquina que contrarresta el hecho de que al cerebro humano le gusta moverse. "Hay respiración, latidos cardíacos y esos dos factores pueden mover el cerebro un poco", dijo Hires.

La función se llama corrección de movimiento en línea y funciona al tomar un video de los vasos sanguíneos del cerebro bajo un microscopio y luego usar un robot para ajustar la aguja para moverse con esos vasos sanguíneos.

3. Un chip súper potente que traduce la actividad cerebral.

El arma final en el arsenal de Neuralink es el chip que interpretará la actividad cerebral captada por los electrodos.

"Hay un problema con la obtención de señales eléctricas del cerebro, y es que son muy pequeñas. Y cuanto más tengan que viajar por un cable delgado, más se distorsionarán por el ruido, porque siempre hay algo de hay ruido eléctrico en el mundo que nos rodea. Usted quiere poder amplificar y digitalizar la señal lo más cerca posible de la fuente ", dijo Hires.

"Por lo que revelaron en su documento técnico, ese chip se ve más allá del estado de la técnica … Eso le permitirá grabar desde más lugares con mayor precisión", dijo. "Es como actualizar su televisor para pasar de la definición estándar a la alta definición", agregó.

Para la Dra. Rylie Green, lo más emocionante de Neuralink no es que ninguna de estas tres tecnologías sean innovadoras en sí mismas, sino que se han unido. "Todos esos aspectos diferentes han estado en desarrollo durante bastante tiempo, y es agradable verlos a todos reunidos en un solo dispositivo", dijo.

No te emociones demasiado con los monos.

Aunque Musk estaba ansioso por decirle a la audiencia en la presentación de Neuralink que la tecnología había permitido que un mono "controlara una computadora con su cerebro", ni Hires ni Green quedaron enormemente sorprendidos o impresionados por esto.

"El mono no está navegando en Internet. El mono probablemente está moviendo un cursor para mover una pequeña bola para tratar de igualar un objetivo", dijo Hires. Musk mismo no dio ningún detalle sobre las pruebas de primates de Neuralink durante la presentación de julio. "Esto es algo que ya puedes hacer con las interfaces tradicionales cerebro-máquina … No me sorprende que hayan podido lograr eso", agregó Hires.

Lab monkey.JPG

Los científicos ya pueden convertir los pensamientos del mono en comandos de computadora.

China Daily vía REUTERS


"Hacerlo con este dispositivo es algo que podría considerarse impresionante o diferente en función de que el tamaño de ellos sea bastante pequeño o que usen diferentes tipos de materiales, pero es para aclararlo a menos que lo hayan escrito (y ) mostró los datos ", dijo Green.

Uso más probable de Neuralink: dar a las extremidades robóticas la sensación de tacto

Si bien Elon Musk desea ensalzar la futura fusión de la IA y la conciencia humana, Hires y Green están más entusiasmados con los beneficios a corto plazo que la tecnología podría aportar.

"La primera aplicación que puedes imaginar es un mejor control mental para un brazo robótico para alguien que está paralizado", dijo Hires. Green estuvo de acuerdo con esto, y agregó que podría ser utilizado por pacientes con síndrome de enclavamiento para darles un "control fino" sobre las extremidades robóticas.

Aunque el control neuronal de las extremidades robóticas existe desde 2012, la tecnología de Neuralink podría permitir el siguiente gran paso: la retroalimentación táctil, a veces denominada retroalimentación háptica. Teóricamente, esto podría ser posible si los chips de Neuralink registraran qué áreas del cerebro son estimuladas cuando tocamos e interactuamos con el mundo, y luego los electrodos podrían usar esta información para estimular el cerebro de las personas que usan prótesis robóticas para simular esta sensación.

Brazo robótico protésico

La esperanza es que Neuralink pueda dar retroalimentación háptica a las prótesis robóticas.

TASS a través de Getty Image


Los electrones de Neuralink no necesariamente tendrán que estimular perfectamente las neuronas correctas para generar esta sensación debido a la capacidad del cerebro para adaptarse.

"La esperanza, y creo que es una esperanza razonable … con el tiempo, la corteza cerebral puede volver a aprender y volver a asociar los patrones de estimulación eléctrica. Siempre y cuando exista una relación constante con lo que estás haciendo en el mundo y lo que está pasando en el cerebro ", dijo Hires.

El objetivo de Elon Musk de un híbrido AI-humano probablemente no sucederá

Tanto Hires como Green estaban más escépticos sobre el objetivo declarado de Elon Musk: que Neuralink algún día facilitará el aumento de la conciencia humana con inteligencia artificial. Sin embargo, Hires no lo descartó por completo.

"Para llegar al nivel de integración con la IA, aquí es donde (Musk) se está yendo a una tierra de fantasía aspiracional", dijo Hires. "Pero es difícil predecir cómo va a cambiar la tecnología dentro de veinte años", agregó.

Según Hires, necesitaríamos electrodos lo suficientemente precisos para estimular las neuronas individuales y, quizás lo más importante, una mejor comprensión del cerebro mismo. "No entendemos las reglas por las cuales el cerebro se reorganiza para aprender cosas", dijo.

Elon Musk

Brendan McDermid / Reuters


Green señaló los problemas éticos que podrían surgir en un mundo en el que Neuralink podría conectar la IA con el cerebro de las personas. "La mayor preocupación es cómo se logra proteger la información en ese tipo de interfaz", dijo.

También cree que el mayor obstáculo de Neuralink llega mucho antes de que intente poner la IA en el cerebro de cualquiera. "Introducir cualquiera de estos dispositivos en el cerebro … es una cirugía de muy, muy alto riesgo", dijo Green. Ella dijo que la idea de que una persona sana optara por una cirugía cerebral era preocupante.

"Las personas lo hacen porque tienen limitaciones severas y hay un potencial para mejorar su vida. Hacerlo por diversión no es una gran idea", agregó.

Esto no descarta la posibilidad de que Neuralink se convierta en una tecnología real y aplicable. "Podría suceder potencialmente en la vida de Elon Musk", dijo Hires.