El mejor lugar para hacer cables submarinos podría ser … en el espacio


ZBLAN es diferente. No es para la NASA. Descubierto en la década de 1970, ZBLAN es un material extraño y voluble. Un tipo de vidrio compuesto de fluoruros de metales pesados, en lugar de la sílice típica, tiene propiedades de absorción y dispersión que podrían ser una buena opción para láseres de alta gama e incluso cables submarinos de Internet. Pero el material es frágil y, debido a las densidades variadas de sus elementos componentes, desarrolla microcristales a medida que se enfría, arruinando su potencial. En la Tierra, los productores de ZBLAN se conforman con grandes instalaciones que dejan caer cuentas de vidrio fundido en múltiples pisos, estirando el material en hebras. Pero hasta ahora, la microgravedad ofrece el mejor entorno para evitar las separaciones de densidad y evitar la costosa cristalización. La Fuerza Aérea de los Estados Unidos probó por primera vez la hipótesis en la década de 1990 utilizando vuelos parabólicos.

Made in Space ya ha enviado su laboratorio ZBLAN del tamaño de un microondas en lanzamientos anteriores de SpaceX. A diferencia de una instalación de fabricación típica, donde una máquina se carga y se recarga con sus materiales de origen, esta viaja más. Los materiales precursores se cargan previamente en el laboratorio; cuando termina de producir el cable, los astronautas envían la máquina a la Tierra con la fibra terminada adentro. "Tratamos de ser respetuosos con la cantidad de tiempo que los astronautas tienen", dice Rush. “Lo sacan, conectan la energía y los datos y se alejan flotando”. (En el futuro, la compañía planea colocar una instalación de fabricación en órbita, de modo que solo el material suba y baje). El proyecto permanece en la investigación fase, produciendo solo pequeñas cantidades de fibra, pero Rush dice que planea lanzar una instalación más grande el próximo año que pueda producir suficiente ZBLAN para vender a los clientes.

Incluso con los altos costos de lanzamiento y devolución, las matemáticas para la fabricación orbital funcionan, dice Rush. Un kilogramo de material puede producir miles de metros de ZBLAN, y cada metro se vende por más de $ 100. La compañía dice que ha invertido millones en el desarrollo de ZBLAN, ninguno de los cuales provino de la NASA.

"En última instancia, podría no funcionar", dice Rush. "E incluso si lo hace, no se puede construir algo con una base". Made in Space planea lanzar "cuatro a seis" otras cargas útiles en el próximo año para probar otros materiales que podrían beneficiarse de la fabricación de microgravedad.

Para Bridenstine, otra línea de negocio sin explotar es la producción de medicamentos. El mes pasado, la NASA lanzó la Alianza de Biomedicina Industrial con la Universidad de Pittsburgh. La investigación médica ya es un componente central de lo que hace la EEI, pero la idea, dice Bill Wagner, director del Instituto McGowan de Medicina Regenerativa de Pitt, es encontrar modelos comerciales que entusiasmen a los inversores. Los materiales están más avanzados: el Instituto ya está experimentando en la EEI con aleaciones metálicas degradables, útiles para los stents coronarios. También existe la emoción de que la microgravedad podría retrasar la diferenciación en las células madre, ampliando la ventana para la experimentación, y que los efectos de la microgravedad que aceleran la enfermedad podrían hacer que la EEI sea un lugar atractivo para probar drogas usando los llamados órganos en un chip en lugar de humanos.

Aún así, la comercialización de medicamentos y dispositivos requiere una gran inversión (cientos de millones de dólares para respaldar, por ejemplo, un ensayo clínico) y la investigación aún es incipiente. Wagner cree que ese tipo de dinero tardará un tiempo en llegar; La alianza, dice, está más en la etapa de reunir ideas que podrían comenzar a intrigar a los grandes inversores. "Puede que no apueste una gran apuesta en dólares, pero me gustaría mantener ese asiento en la mesa", dice.

Hertzfeld de George Washington no está convencido de que los planes de la NASA tengan piernas; Los intentos de iniciar la fabricación espacial se remontan a la era Reagan, después de todo. Pero hay algunas razones para el optimismo, dice. Una es que los planes ZBLAN implican mejorar un producto que ya está en el mercado en la Tierra, en lugar de tratar de generar demanda desde cero. Luego está la naciente economía orbital: empresas que ya participan en el lanzamiento y el transporte de cargas útiles a la EEI, y en el diseño de las instalaciones y los robots. Además, existen oportunidades para el mantenimiento de satélites y el turismo que podrían ayudar a justificar una presencia humana estable en órbita.