Los astronautas completan la primera caminata espacial en serie para actualizar las baterías de la estación


Dos astronautas de la NASA trabajaron para reemplazar las baterías fuera de la Estación Espacial Internacional, completando el primero de una serie de cinco caminatas espaciales planificadas dedicado a mejorar el sistema de energía del laboratorio en órbita.

Los ingenieros de vuelo de la Expedición 61 Christina Koch y Andrew Morgan trabajaron en el vacío del espacio durante 7 horas y 1 minuto el domingo (6 de octubre). Su actividad extravehicular (EVA o caminata espacial) comenzó a las 7:39 a.m.EDT (1139 GMT) y terminó a las 2:40 p.m. EDT (1840 GMT).

Continuar un proceso que comenzó con un conjunto inicial de reemplazos de batería en enero de 2017, Koch y Morgan se aventuraron al extremo izquierdo, o babor, del lado de la armadura principal de la estación espacial para trabajar en algunas de las unidades de almacenamiento de energía más antiguas del puesto avanzado.

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En una vista desde la cámara de su casco, la astronauta de la NASA Christina Koch sostiene una de las baterías que ella y el astronauta Andrew Morgan trabajaron para reemplazar durante una caminata espacial fuera de la Estación Espacial Internacional el domingo 6 de octubre de 2019.

(Crédito de la imagen: NASA TV)

"Oh, Dios mío, es hermoso", dijo Morgan temprano en la caminata espacial, reaccionando al amanecer mientras miraba desde el lado de la estación en la Tierra debajo. "Esto es bastante asombroso".

La estación espacial está alimentada por ocho grandes alas de paneles solares, cuatro a cada lado de la armadura. Los conjuntos alimentan la electricidad a los sistemas de la estación cuando están expuestos a la luz solar y cargan un banco de cuatro baterías grandes montadas en su base para cuando la estación pasa a la sombra de la Tierra.

Koch y Morgan reemplazaron dos de las viejas baterías de níquel-hidrógeno con dos nuevas baterías de iones de litio que fueron entregadas a la estación espacial a bordo Vehículo de transferencia H-II de Japón-8 (HTV-8) que llegó el 28 de septiembre. Cada una de las baterías de iones de litio más potentes puede contener la carga de dos de las baterías de níquel-hidrógeno.

El dúo de caminatas espaciales primero retiró una de las baterías más antiguas y luego, pasándola cuidadosamente de un lado a otro, condujo la unidad masiva a una ranura vacía en la plataforma expuesta cercana que contenía las baterías nuevas.

"Tengo la batería", dijo Koch, sosteniendo la batería de níquel-hidrógeno.

"Tienes la batería", confirmó Morgan.

Cada batería es aproximadamente la mitad del tamaño de un refrigerador, o 40 pulgadas de largo por 37 pulgadas de ancho por 19 pulgadas de altura (101 por 94 por 48 centímetros). Las viejas baterías de níquel-hidrógeno pesan 365 libras. (165 kilogramos) cada uno. Los reemplazos de iones de litio pesan 428 libras. (194 kg). Si bien el peso no es una preocupación en el entorno de microgravedad del espacio, la masa de las baterías sigue siendo un factor en términos de inercia.

La primera batería vieja fue "acoplada suavemente" en la plataforma expuesta aproximadamente dos horas dentro del EVA.

La astronauta de la NASA Jessica Meir, que trabajaba desde el interior de la estación, usó el Brazo robótico Canadarm2 para reposicionar la paleta de modo que la primera batería de reemplazo estuviera al alcance de los caminantes espaciales. Koch y Morgan luego volvieron a colocar la nueva batería de iones de litio en la ranura vacía que acababan de abrir en el ensamblaje del equipo integrado en el armazón del Puerto 6 (P6).

El astronauta de la NASA Andrew Morgan trabaja para instalar una placa adaptadora de batería durante una caminata espacial para actualizar el sistema de energía de la Estación Espacial Internacional el domingo 6 de octubre de 2019.

(Crédito de la imagen: NASA TV)

La primera batería nueva se atornilló en su lugar unos 50 minutos después de que la batería vieja se guardara en la plataforma expuesta.

A continuación, los astronautas retiraron una placa adaptadora del palé y la instalaron en el truss para integrar la batería de iones de litio recién instalada en el sistema eléctrico de la estación. Trabajando mucho antes de lo previsto, Koch y Morgan recibieron el control de la misión en Houston para retirar otra de las baterías de níquel-hidrógeno y montarla sobre la placa adaptadora, donde permanecerá almacenada por un largo tiempo.

Finalmente, Koch y Morgan trasladaron otra de las nuevas baterías de iones de litio desde el palé al braguero, donde la instalaron en la ranura vacía desocupada por la segunda unidad de níquel-hidrógeno. Los dos también reposicionaron las herramientas de maniobra de la batería y aflojaron el torque de los pernos que aseguran dos baterías de níquel-hidrógeno en preparación para la próxima caminata espacial.

"Ha sido un día maravilloso", dijo Koch una vez dentro del cámara de aire Quest de la estación espacial. "Esperamos con ansias el resto de la serie".

Los ingenieros de vuelo de la Expedición 61 Christina Koch (arriba, izquierda) y Andrew Morgan trabajan fuera de la Estación Espacial Internacional durante una caminata espacial el domingo 6 de octubre de 2019.

(Crédito de la imagen: NASA TV)

Actualmente se planean otras cuatro caminatas espaciales de reemplazo de baterías para este mes. Koch y Morgan volverán a emparejarse para un EVA programado para el viernes (11 de octubre), seguido de caminatas espaciales por Morgan y Meir el 16 de octubre y Meir y Koch el 21 de octubre, este último el primer EVA femenino en la historia. La caminata espacial final planificada en la serie será realizada por Meir y el comandante de la Expedición 61 Luca Parmitano de la Agencia Espacial Europea (ESA) el 25 de octubre.

Otro EVA, no relacionado con el reemplazo de la batería, está programado para el 31 de octubre por los cosmonautas rusos Aleksandr Skvortsov y Oleg Skripochka. Está previsto que otras cinco caminatas espaciales estadounidenses por Morgan y Parmitano sigan en noviembre para reparar el Espectrómetro alfa magnético (AMS) detector de rayos cósmicos.

El EVA del domingo fue la segunda caminata espacial de Koch y Morgan.

Koch, que se desempeñó como EV1 (o caminante espacial principal) y usó el traje espacial de la Unidad de Movilidad Extravehicular (EMU) con rayas rojas, ahora ha registrado un total de 13 horas y 46 minutos en sus dos caminatas espaciales. Morgan, quien como EV2 usó el traje sin identificadores, tiene un total de 13 horas y 33 minutos que abarcan sus dos EVA.

Esta fue la 219a caminata espacial dedicada a la Estación Espacial Internacional desde que comenzó el montaje del puesto avanzado en 1998. Los astronautas y los cosmonautas han pasado 1.374 horas y 27 minutos, o 57,3 días, trabajando fuera del complejo en órbita.

Robert Pearlman es un Space.com escritor colaborador y editor de collectSPACE.com, una Space.com sitio asociado y la principal publicación de noticias de historia espacial. Seguir collectSPACE en Facebook y en Twitter en @collectSPACE. Síguenos en Twittter en @Spacedotcom y en Facebook.

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(Crédito de la imagen: revista All About Space)