Los cortes de energía en California son sobre incendios forestales, pero también sobre dinero


El viento rojo comenzó a soplar nuevamente esta semana: ráfagas calientes y secas de hasta 75 millas por hora en algunas partes del norte de California. Por lo general, su llegada significa que los incendios forestales están en camino, una amenaza recurrente para la vida y la propiedad gracias al cambio climático y la expansión urbana.

Sin embargo, esta vez fue un poco diferente. Como Los New York Times señala que cinco de los 10 incendios forestales más destructivos en la historia de California fueron al menos en parte culpa de equipos pertenecientes a Pacific Gas & Electric, la compañía de servicios públicos que suministra energía a 16 millones de personas en la mitad superior del estado. En parte debido a las reclamaciones de responsabilidad de las víctimas de incendios pasados, por valor de $ 8.4 mil millones, PG&E está en medio de la bancarrota. Entonces, esta vez, cuando el viento rojo comenzó a soplar, PG&E apagó la energía.

¿Lo hicieron por exceso de precaución y preocupación por la seguridad? Seguro. Pero al menos un experto sospecha de otro conjunto de prioridades en el trabajo: las negociaciones de quiebra en curso de PG&E.

Una función central de la bancarrota es dejar que un negocio continúe operando mientras se da cuenta de lo que debe y a quién. PG&E ha gastado cientos de millones de dólares para resolver eso. "Si las suposiciones en su análisis resultan ser erróneas, toda su estrategia puede explotar y ser inmensamente costosa, y retrasar su bancarrota", dice Jared Ellias, experto en derecho de bancarrotas en la Facultad de Derecho de la Universidad de California en Hastings. Eso significa que intentas superarlo rápido y con un caos mínimo.

Un incendio forestal definitivamente calificaría como caos. En gran parte, eso se debe a los daños por los que PG&E está comprometido. Gastos incurridos durante una bancarrota tiene prioridad sobre las de antes de la quiebra Los proyectos de ley son, en el lenguaje de la ley, "senior". Ellias dice que aunque se supone que los daños se pagan de una olla común, las reclamaciones de las víctimas de un incendio en 2019 podrían en este caso reemplazar las de las víctimas anteriores.

Las reglas se vuelven más complicadas que eso. Este verano, California aprobó una ley llamada AB 1054, que establece los términos de cómo PG&E pagará las reclamaciones por incendios anteriores y estableció un fondo de seguro de $ 20 mil millones para pagar futuras reclamaciones. Ese plan controvertido y cuidadosamente negociado no tuvo en cuenta lo que sucedería si ocurriera un incendio masivo en este momento. "De mayor importancia para PG&E es el hecho de que no puede acceder al fondo de" seguro "establecido por AB 1054 para incendios esta temporada", escribe Mark Danko, un abogado que representa a las víctimas de incendios, en un correo electrónico. "Esos fondos estarían disponibles para PG&E para incendios que comiencen en 2020, como muy pronto, otra razón para que PG&E se proteja a expensas de los contribuyentes apagando la energía, incluso si no es realmente necesario".

Entonces, un incendio en 2019 sería un desastre. "Si están bien aconsejados por grandes abogados, lo que son, por mucho que no quiera que ocurra un incendio, realmente no quiere uno ahora", dice Ellias. “Imagínese lo feo que sería si tuviera una competencia entre las víctimas de incendios por bancarrota y las víctimas de incendios anteriores a la quiebra. Eso sería feo, feo, feo, feo para las personas involucradas, feo para los representantes en Sacramento ”.

PG&E luego se ve, digamos, altamente incentivado. A mediados de octubre de 2018, cortó la energía en una amplia franja de las montañas North Bay y Sierra Nevada antes de un evento de viento previsto. El 6 de noviembre de 2018, PG&E advirtió a 70,000 clientes que podría hacerlo nuevamente, pero luego no lo hizo. Dos días después, una torre en la línea de transmisión Caribou-Palermo de PG&E se incendió, provocando el Camp Fire, que destruyó la ciudad de Paradise y mató a 88 personas, convirtiéndolo en el incendio forestal más mortífero en los Estados Unidos en un siglo.