Por qué caen los rayos en un bizarro desaparecido del Ártico


Este fin de semana algo peculiar visitó el Ártico, a solo 300 millas del Polo Norte: un rayo. Es peculiar porque las tormentas eléctricas son típicamente un fenómeno de clima cálido, en el que el Sol calienta el aire, que se eleva y se condensa en gotas de agua. Al mismo tiempo, el aire más frío se arrastra hacia abajo en la "nube convectiva profunda", y todo ese aire en movimiento genera cargas eléctricas que eventualmente explotan como rayos.

Se supone que el Ártico está frío, por supuesto, haciendo que las tormentas eléctricas, mucho menos las docenas y quizás cientos de huelgas que se materializaron cerca del Polo Norte durante el fin de semana, sean una rareza. Pero ya no. La región se está calentando dos veces más rápido que el resto del planeta, y este verano en particular ha traído un calor récord. La falta de hielo marino significa que hay más agua expuesta al sol, lo que significa que aumenta la humedad, formando tormentas eléctricas. "La probabilidad de que ocurra este tipo de evento aumentaría a medida que la extensión del hielo marino retroceda más y más al norte en verano", dice Alex Young, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional en Fairbanks, Alaska.

Matt Simon cubre el cannabis, los robots y la ciencia del clima para WIRED.

Aún más extraño, además de que normalmente no hay suficiente calor para formar nubes convectivas profundas en el Ártico, también hay un límite de cuán alto pueden acumularse estas cosas en la atmósfera. Alrededor del ecuador, la tropopausa, una especie de límite entre la troposfera y la estratosfera, se encuentra en promedio a unas 10 millas de altura, mientras que cerca de los polos tiene en promedio la mitad de esa altura. "Es esta capa estable en la atmósfera la que actúa esencialmente como una tapa en estas nubes convectivas", dice el científico climático de UCLA Daniel Swain. Una de estas nubes convectivas debe elevarse a un mínimo de 15,000 pies si va a producir una tormenta eléctrica, y la tropopausa hace que sea más difícil hacerlo en el Ártico que en el ecuador.

Servicio Meteorológico Nacional

Aumentando la rareza de estas tormentas eléctricas árticas, las imágenes satelitales muestran que el rayo a veces golpeaba sobre el hielo marino. "Eso es bastante sorprendente, porque las condiciones previas que son necesarias, en la medida en que son inusuales en el Ártico, son desapareciendo inusual sobre el hielo marino en el Océano Ártico ", dice Swain. El hielo marino proporciona menos calor y humedad para alimentar una nube convectiva profunda a medida que se eleva cada vez más. Pero esta vez, una tormenta todavía se preparó.

Este verano, el Ártico, más seco y cálido, se ha estado quemando en un grado sin precedentes, lo que plantea la cuestión de si las tormentas eléctricas más frecuentes pueden provocar más incendios forestales, liberando aún más carbono a la atmósfera … lo que genera aún más calentamiento. Swain señala que el fenómeno es demasiado nuevo para decirlo con certeza.

Sin embargo, lo que ha quedado abundantemente claro es cuán dramáticamente se está transformando el Ártico en una multitud de formas. "Los científicos ya sabían que el Ártico iba a cambiar mucho más rápidamente que el resto del mundo, y aún así nos sorprendió la tasa de cambio que hemos estado observando", agrega Swain. Existe la rápida tasa de derretimiento del permafrost, por ejemplo, y la fusión de las capas de hielo. "Todos esos procesos han comenzado a acelerarse, y en muchos casos se han acelerado aún más rápido de lo que se había proyectado".

"Creo que existe la posibilidad de que surjan sorpresas desagradables en el Ártico", dice Swain. "Y son difíciles de cuantificar en este momento porque no tenemos un buen manejo de todos los procesos de retroalimentación".

Bienvenido a un Polo Norte que se ha vuelto extraño.


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