"Químicos para siempre" están en sus palomitas de maíz y en su sangre


La próxima vez que recoja una pizza de su pizzería favorita y tire la caja en su asiento delantero, piense por qué la grasa no se satura a través del cartón en la tapicería. O cuando escuche las palomitas de maíz explotando en una bolsa en su microondas, considere por qué el aceite no sale y el papel no se incendia, incluso cuando algunos granos se vuelven negros.

Es probable que la respuesta sea PFAS. Las sustancias per y polifluoroalquilo son un grupo de aproximadamente 4,700 químicos que hacen que las alfombras y tapicería sean resistentes a las manchas y ayudan a los bomberos a apagar la quema de petróleo y gas. Algunas versiones de PFAS evitan que su hamburguesa se pegue a su envoltorio de comida rápida y que su ensalada convierta su tazón a base de fibra en un desastre empapado.

Durante años, los científicos y los defensores del medio ambiente han estado haciendo sonar la alarma sobre estos "químicos para siempre" persistentes, que se descomponen muy lentamente y pueden contaminar las aguas subterráneas y terminar en ríos y océanos. Los productos químicos PFAS, particularmente aquellos con largas cadenas de carbono como PFOA y PFOS, se han relacionado con problemas inmunes, tiroideos, renales y reproductivos. PFOA, que ha sido designado como un posible carcinógeno, tiene una vida media de 92 años en el medio ambiente y de dos a ocho años en el cuerpo humano.

Como suele suceder con los problemas ambientales, mientras que se han tomado medidas para proteger a los estadounidenses de algunos productos químicos PFAS, los defensores de la salud ambiental y los científicos dicen que no van lo suficientemente lejos. Ahora, un nuevo estudio subraya que algunos alimentos comunes pueden transportar esos productos químicos a nuestro torrente sanguíneo.

Los investigadores utilizaron entrevistas y datos de biomonitoreo de casi 14,000 personas, recopiladas entre 2003 y 2014, para construir modelos estadísticos y encontrar asociaciones. A partir de ese conjunto de datos federales, conocido como NHANES, descubrieron que las personas que informaron comer palomitas de microondas tenían niveles significativamente más altos de cuatro tipos de productos químicos PFAS, según un estudio publicado en Perspectivas de salud ambiental. Mientras más personas comían palomitas de maíz, mayor es su nivel de químicos PFAS en sus muestras de sangre.

El estudio también relacionó los niveles de PFAS en sangre con una dieta alta en mariscos, que puede acumular esos químicos del agua contaminada. Una limitación de la investigación: midió los productos químicos PFAS utilizados en los últimos años, mientras que las exposiciones actuales tienen más probabilidades de ser versiones que no persisten tanto tiempo en la sangre, pero también están menos estudiadas.

Prácticamente todos los estadounidenses tienen niveles detectables de PFAS en su sangre. Pero la asociación más fuerte en el estudio reveló un antídoto: cuanto más a menudo las personas comían en casa, menor era su nivel de productos químicos PFAS. "A corto plazo, es útil saber algunos pasos que las personas pueden tomar", dice la coautora Laurel Schaider, científica investigadora del Silent Spring Institute, la organización de investigación ambiental que realizó el trabajo. Sin embargo, en última instancia, la solución a la exposición a sustancias químicas no debería depender del comportamiento del consumidor, dice ella.

Por lo tanto, agregue PFAS a la lista de razones por las que es más saludable comer alimentos caseros, pero no se desespere demasiado por las hamburguesas, las pizzas y las palomitas de maíz. La presión política y la demanda de los consumidores pueden forzar un cambio en el envasado de alimentos, de la misma manera que el sentimiento público provocó que las empresas eliminaran el BPA de las botellas de plástico y los revestimientos de latas de acero.

BPA, o bisfenol-A, es un químico que imita el estrógeno y un componente de los plásticos de policarbonato. En 1992, un investigador de la Universidad de Stanford descubrió accidentalmente que el BPA puede migrar de un recipiente de plástico a su contenido, como alimentos o agua. Desde entonces, cientos de estudios han analizado sus efectos sobre la salud, centrándose particularmente en el desarrollo neurológico de fetos, bebés y niños pequeños. El conjunto de datos de NHANES reveló que el 93 por ciento de los estadounidenses tenían niveles detectables de BPA en la sangre.