¡Un Nobel de gadgets! Las baterías de iones de litio ganan el premio


Si bien los premios Nobel a veces pueden sumergirse en los rincones fundacionales pero aparentemente rarificados de las ciencias, el anuncio del miércoles por la mañana del premio a la química llegó a miles de millones de bolsillos de personas, hogares, oficinas, talleres, automóviles … prácticamente toda la infraestructura de la vida moderna. Por su invención de la batería recargable de iones de litio, clave para todo, desde teléfonos móviles hasta autos eléctricos, John B. Goodenough de U Texas Austin, M. Stanley Wittingham de SUNY Binghamton y Akira Yoshino de la Universidad de Miejo se llevarán a casa medallas y un participación de $ 906,000.

"Asombroso. Sorprendente ”, dijo Yoshino por teléfono en la conferencia de prensa anunciando el premio. Lo cual, seguro, tal vez, aunque un panel de septiembre patrocinado por la American Chemical Society predijo una victoria para Goodenough y las baterías recargables de iones de litio; él y la tecnología han sido favoritos desde hace mucho tiempo. (La tecnología de edición del genoma Crispr era un caballo oscuro).

Los miembros de la Real Academia de Ciencias de Suecia anuncian a los ganadores del Premio Nobel de Química 2019.

Fotografía: NAINA HELEN JAMA / Getty Images

"No sé si habían estado esperando las noticias durante años, pero estaban muy contentos", dijo Göran Hansson, médico y miembro del Comité Nobel, de Wittingham y Yoshino. El comité aún no había llegado a Goodenough, dijo Hansson, quien a los 97 años se convierte en el premio Nobel vivo más antiguo.

Las baterías de iones de litio se han convertido en un elemento básico en la electrónica moderna. Introducido comercialmente en 1991, su peso liviano y alta eficiencia energética permiten a los fabricantes de productos electrónicos introducirlos en teléfonos móviles, computadoras portátiles y cámaras. Pero dado que las baterías también se pueden apilar en grandes conjuntos y pueden sufrir cientos de ciclos de descarga y carga, también están en el corazón de las bicicletas eléctricas y los automóviles como Priuses y Teslas, y se han convertido en partes confiables de energía verde sostenible. Las fuentes de energía como la eólica o la solar no emiten gases de efecto invernadero que destruyen el planeta, pero son menos confiables que los combustibles derivados del petróleo. Las baterías de iones de litio pueden cargarse cuando el viento hace girar las turbinas y el sol deja caer fotones en las células fotoeléctricas, y luego se descargan cuando no lo hacen, manteniendo una distribución uniforme en la red eléctrica. Según una estimación, el tamaño del mercado mundial es de $ 36 mil millones, con la posibilidad de llegar a casi $ 110 mil millones para 2026.

Todas las baterías funcionan aproximadamente de la misma manera. Los electrones fluyen desde un electrodo negativo llamado ánodo a través de un material, a menudo un líquido, llamado electrolito, hacia un electrodo positivo, el cátodo. Bombee ese flujo a través de un circuito y alimentará un dispositivo. A mediados de la década de 1970, Wittingham, que trabajaba para Exxon, descubrió cómo usar el litio metálico ultraligero y altamente reactivo en el ánodo. Eso fue genial; no solo el litio abandona fácilmente los electrones, sino que aplicar la carga a la nueva batería los restauraría. Desafortunadamente, esa versión de la batería también tendió a explotar.